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星期五, 2009年 4月 24日

历史为什么重要?

一篇有关科学史的杂志文章促使我近日重读了一本讲述中东历史的书。

据该书所载,自公元九世纪开始,即先知穆罕默德出生后三个世纪,有大量的希腊文献被翻译成阿拉伯文。当时西方世界对古代大哲学家和科学家(如苏格拉底、柏拉图、亚里士多德、欧基里德和亚基米德等)的作品,并不感兴趣。有些重要的希腊著作甚至已经失传。

公元八世纪,中东从中国工匠学会了造纸,其后更发展了造纸工业。至九世纪,巴格达的回教领袖大力促进将希腊文献翻译成阿拉伯文。众所周知,巴格达正是阿拉丁神话「一千零一夜」的发源地。

中世纪的中东并不仅满足于继承希腊以至远东的文明。相反,伊斯兰科学家在前人的基础上进行深入的观测和实验。希腊科学普遍侧重理论,而中东科学则相当讲求实际,为现今世界留下了丰富的科学遗产。

一门新的算术诞生了 – 因此我们现在广泛使用「阿拉伯数字」(它实际上源于印度)。虽然希腊人发明几何学,但三角学大部分是中东所创。代数则全然是中东(或巴比伦)的发现。

在天文学、化学和医学方面亦有很大的成就。十六世纪哥白尼可能是受到伊斯兰天文学家的启发而创建了日心说。碱和强酸(硫酸和盐酸)都是由伊斯兰科学家发现。一本中东的医学百科全书于十三世纪被翻译为拉丁文,在其后多个世纪支配了整个欧洲医学。而透过土耳其人,天花疫苗法在十八世纪传到西方。

今天很多科学名词均源自中东 – 炼金术(alchemy)、碱(alkali)、代数(algebra)、演算法(algorithm)等等,不能尽录。而 algorithm一字其实是九世纪在巴格达工作的伟大波斯数学家 al-Khwarizmi的拉丁语。

自九世纪开始的八百多年是中东多产的时期,而西方的文艺复兴延续了这探索与创新的传统。借用美国历史学家柏纳.路易斯(Bernard Lewis)的说话,回教徒创造了「一个超越单一种族、地区或文化的宗教文明。在中世纪高峰时期的伊斯兰世界是跨国、跨种族,甚至可以说是跨越多个大陆的。」

历史告诉我们很多事情。科学的历史最少教晓我们,待人接物,必须包容接纳、集思广益,不问出处。

李本滢



最近修订日期: <2013年9月27日>